Pourquoi nous vivons à une époque de sélection non naturelle


Un changement de trait induit par l’homme a été observé chez des animaux sur tous les continents autres que l’Antarctique.

Aujourd’hui, les abeilles ouvrières des ruches industrielles – transportées de ferme en ferme à travers les États-Unis dans des convois de camions – sont un tiers plus grandes que leurs cousines sauvages et plus dociles. Au cours des 100 dernières années, les oiseaux chanteurs nord-américains ont modifié la forme de leurs ailes pour faire face aux habitats fragmentés par la déforestation. Sous la pression du braconnage, les éléphants de Zambie naissent sans défenses. Depuis l’introduction des crapauds de canne en Australie en 1935, à l’origine pour lutter contre les infestations de coléoptères dans les plantations de canne à sucre, la bouche des serpents noirs s’est rétrécie au fur et à mesure que les générations suivantes ont appris à éviter les proies de la taille d’un crapaud, tandis que les crapauds eux-mêmes sont devenus des cannibales, victimes de leur propre succès en tant que prédateurs.

Les serpents de mer en Papouasie-Nouvelle-Guinée ont développé des corps plus foncés et perdent leur peau plus souvent en réponse aux toxines présentes dans les eaux polluées par le zinc qu’ils habitent. Une espèce de moustique a évolué pour ne vivre que dans les tunnels du métro de Londres et a perdu la capacité de se reproduire avec ses cousins ​​​​de surface. Des déclins similaires de la diversité génétique ont été observés chez les moustiques dans les métros de New York et de Chicago. Les Blackcaps ont déplacé leurs routes de migration de la péninsule ibérique vers le Royaume-Uni à mesure que le changement climatique étend leur aire de répartition.

« Il n’y a jamais eu d’autre espèce qui ait si rapidement changé le cours de l’évolution », déclare Sarah Otto, biologiste de l’évolution à l’Université de la Colombie-Britannique. « Darwin serait choqué !

Nous ne pouvons pas toujours savoir ce qui cause un changement particulier, dit Otto, qu’il s’agisse de la plasticité en action ou du début de la cladogenèse, où se forment des sous-populations distinctes. Mais il y a suffisamment d’exemples où le changement génétique est impliqué pour savoir que quelque chose de plus profond se passe.

« Les cygnes qui évitent les villes ont une différence génétique par rapport à ceux qui sont tolérants à l’homme », dit-elle. Et elle souligne la différence entre les blackcaps migrant au Royaume-Uni et les oiseaux qui migrent encore vers la péninsule ibérique comme étant « très clairement génétiques ». « Les jeunes portent cette différence », dit-elle. De tels changements sont les premiers pas vers l’émergence d’une nouvelle espèce. « Les moustiques du métro de Londres sont un exemple où nous pourrions former une nouvelle niche et créer de nouvelles opportunités de spéciation », ajoute Otto.

Je lui ai demandé si nous réduisions les possibilités d’évolution des espèces en interagissant avec leur environnement – ​​36 % des terres émergées de la planète sont consacrées à l’agriculture, alors que les milieux urbains du monde se ressemblent de plus en plus. Une étude a révélé que la masse de plastique est maintenant supérieure à toute la biomasse vivante. La biodiversité est une hémorragie due à l’activité humaine, selon de nombreuses analyses. « Nous homogénéisons la planète à certains égards », convient-elle. « D’un autre côté, nous effectuons ces changements environnementaux vraiment extrêmes. Les environnements urbains sont entièrement différents de nos environnements agricoles. »



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